La faune sous-marine de l'embouchure de l'estuaire de la Gironde

L'estuaire de la Gironde dans le département de la Charente Maritime en France est constitué d'un mélange d'eau salé et d'eau douce très bénéfique pour une faune sous-marine qui est très spécifique.

Il est marqué comme tous les estuaires par des caractéristiques physiques (turbidité, salinité) et biologiques. Les eaux sont très nourricières pour la faune sous-marine. L'estuaire de la Gironde est le plus vaste système estuarien européen. Il est aussi le plus ouvert aux influences marines. La biodiversité, même si elle faible est colonisée par des espèces capables de résister à de fortes variations environnementales, notamment la salinité. Les variations des taux de salinité sont surtout dues aux très fortes marées et aux courants très importants.

Un estuaire est la portion de l'embouchure d'un fleuve où l'effet de la mer ou de l'océan dans lequel il se jette est perceptible. Pour certains, il correspond à toute la portion du fleuve où l'eau est salée ou saumâtre, pour d’autres, c'est la présence de l’effet dynamique de la marée sur les eaux fluviales qui le définit. Par convention, on ne parle pas d'estuaires pour les fleuves qui se jettent dans des mers fermées qui n'ont pas de marée. Dans le cas de l'estuaire de la Gironde, il s'agit des fleuves : la Garonne et la Dordogne. Il est long de 75 kilomètres pour 12 kilomètres de large au plus large. Il couvre 635 kilomètres carrés.

La Garonne et la Dordogne apportent de 800 à 1 000 m3/s d'eau douce chargée de sédiments ; en même temps, deux fois par jour, la marée montante apporte 15 000 à 25 000 m3 d'eau de mer, ce qui favorise la formation de bancs de sable, de vasards et d'îles. La rencontre de l'eau douce, riche en alluvions, avec l'eau salée fait floculer les particules argileuses qui forment un « bouchon vaseux » caractéristique des eaux estuariennes. La Gironde charrie chaque année de deux à huit millions de tonnes de particules en suspension. Une partie des matières en suspension (1,5 à 3 millions de tonnes par an) se dépose, formant des bancs de sable, des vasards et des îles. L'estuaire de la Gironde est fortement soumis au flux et au reflux des marées.

L'autre caractéristique de l'estuaire de la Gironde concerne le nord avec la présence d'une rivière : la Seudre. Elle se remplit et se vide avec les marées. Les eaux sont alors chargées d'alluvions et de vase qui viennent encore alimenter l'écosystème si particulier de la région.

Ces photos de poissons ont été réalisées durant l'été 2012 à l'entrée de l'estuaire de la Gironde au large de Royan. Les conditions de plongée sont très difficiles car les courants sont très violents. Les plongeurs ne peuvent se mettre à l'eau qu'à l'étal courant. Les températures oscillent autour de 16 degrés Celsius. Le nombre d'espèces même s'il est loin d'atteindre celui des eaux tropicales est quand même important : blennies, gobies, raies, tourteaux, étrilles, congres, homards...La principale difficulté pour un photographe sous-marin et en général pour un plongeur, est que la visibilité est complètement imprévisible. Elle peut atteindre 10 centimètres comme 15 mètres. De nombreuses statistiques et mesures ont été réalisées au cours des dix dernières années par les plongeurs mais pour l'instant, il est impossible de prévoir les conditions de l'eau. C'est une véritable loterie!

Pourtant malgré ces conditions si particulières, l'embouchure de l'estuaire de la Gironde est l'un des lieux les plus fascinants que nous ayons photographié.

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